Децата също могат да се заразят с Covid-19. Те просто не се разболяват толкова тежко

преди 1 седмица

Анализ на МЕГАН МОЛТЕНИ

Появата на нов вирус винаги поражда объркване. Откъде е дошъл? Как се разпространява? Колко опасен е? Десет седмици след избухването на епидемията Ковид-19 вече разполагаме с достатъчно информация, за да започнат да се запълват някои от тези информационни пролуки. Учените смятат, че вирусът, който причинява респираторната болест, вероятно се предава по капков път чрез кашлица.

Наличните данни дават основния да се предполага, че един заразен човек ще зарази средно около 2,2 души. В световен мащаб досега от Covid-19 са починали 3,4 процента от съобщените заразени пациенти, въпреки че вероятността от смъртност вероятно е завишена, тъй като хората с леки симптоми вероятно не се диагностицират и преброяват в общия брой пациенти.

Но с течение на седмиците си оставаше една загадка: Къде остават случаите сред деца?

В неотдавнашен анализ на екип изследователи от медицинския институт „Джонс Хопкинс” и техни колеги от Китай сред онези повече от 72 000 потвърдени случая в Китай децата под 10-годишна възраст представляват по-малко от един процент от всички инфекции. Сред 1023-те смъртни случая, регистрирани в Китай по това време, няма нито едно дете. „Наблюдаваме сравнително малко случаи сред деца“, заяви пред репортери генералният директор на Световната здравна организация Тедрос Адханом Гебрейесус в средата на февруари. „Необходими са повече изследвания, за да разберем защо.“

„Наистина е много странно“, смята Бъди Крийч, педиатър по инфекциозни заболявания в Медицинския център на университета „Вандербилт”. Моделите на смъртността, свързани с повечето респираторни патогени, по традиция образуват U-образна крива, отразяваща по-тежките форми на заболяване сред много младите и възрастни хора. Дихателните вируси процъфтяват в органи, където имунната система или все още се развива, или е започнала да се износва. Те включват и четирите коронавируса които причиняват обикновена настинка и са по-често срещани при децата, отколкото при възрастните. „Новият вирус, който причинява Covid-19, изглежда преобръща кривата“, казва Крийч.

Но подробно ново проучване помага да се обясни какво се случва. Оказва се, че децата не са имунизирани по някакъв начин срещу SARS-CoV-2. Те просто не се разболяват толкова тежко.

„За децата е също толкова вероятно да се заразят, колкото и за възрастните“, твърди Джъстин Леслер, епидемиолог по инфекциозни заболявания в Школата за обществено здраве „Блумбърг“ към „Джонс Хопкинс”, който ръководи новото проучване съвместно с епидемиолози от Харбинския технологичен институт в Шенжен и Шенженския център за контрол и превенция на заболяванията (CDC).

„Ако разполагате единствено с данни за случаите, а това в момента е максималното, което имаме, не можете да разберете дали за едно дете е по-вероятно да се зарази, отколкото възрастен човек. Никой освен нас не е успявал да разгледа данни за отделни групи от хора, изложени на опасност от заразата, за да се види кой се разболява и кой не.“

Преди няколко седмици с Джъстин Леслер се е свързал възпитаник на „Джон Хопкинс”, който работи в Китай, с молба за сътрудничество по моделиране на болестните прояви въз основа на данни, събрани от Шенженския CDC. След като е проучил данните, Леслер е разбрал, че е възможно да се намери отговор на въпроса как вирусът действа при различните възрастови групи.

На 8 януари Шенженският CDC е идентифицирал първия си местен случай на Covid-19 и е започнал мониторинг на пътниците, идващи от провинция Хубей, център на огнището, на около 800 километра на север. През следващите няколко седмици агенцията е разширила надзора си, като е тествала хора с треска в различни местни болници и клиники. Служителите на общественото здравеопазване са идентифицирали общо 391 пациенти с Covid-19 и 1286 души, които са се намирали в достатъчно близък контакт с тях, за да бъдат изложени на вируса. Те са проследили тези 1286 човека, тествайки ги редовно, за да видят дали са се заразили, дори и ако никога не са проявявали симптоми. Екипът е установил, че за децата на възраст до девет години, които са били изложени на вируса, е също толкова вероятно да бъдат заразени, както и за другите възрастови групи – между седем и осем процента. Но при тях е много по-малко вероятно да се наблюдават различните тежки симптоми, проявяващи се при групите от по-възрастни пациенти. Всъщност много деца изобщо не демонстрират симптоми.

Сами по себе си данните не могат да обяснят защо децата развиват по-лека форма на заболяването. Но по-стари изследвания, проведени върху генетичния роднина на SARS-CoV-2 – предишния коронавирус, който предизвика избухването на SARS през 2002-2003 г., водят до някои улики. Този вирус също е засягал възрастните лица повече от децата. При онази глобална епидемия загинаха 774 човека, или около един на всеки десет от заразените със SARS. Не е починал нито един човек на възраст под 24 години.

При тежките случаи на SARS пациентите първоначално са имали температура и кашлица, докато вирусът бързо се е размножавал в дробовете им. Около седмица по-късно те са получавали спонтанно подобрение, тъй като имунната им система се е задействала. Но тогава е започвала втората фаза на заболяването, която е много по-тежка от първата. Проучване на изследователи от Хонконгския университет, фокусирали се върху 75 пациенти със SARS, е установило, че вторият етап, който често е водел до смърт, изобщо не е бил причинен от вируса, а от алармираната имунна система на пациентите.

Поради причини, които все още не са ясни, някои хора, особено стари и болни, не са успявали да изключат възпалителните си реакции, което кара определени имунни клетки и молекули, предизвикващи възпаление, известни като цитокини, да наводнят белите им дробове. Тази т. нар. цитокинова буря причинява най-тежките симптоми на заболяването – пневмония, затруднено дишане и увреждане на вътрешни органи.

„Тези цитокини би трябвало да помагат на имунната система да унищожи вируса, но при хората, поразени тежко, реакцията е прекалено силна, което причинява повече вреди от самия вирус“, казва Стенли Перлман, вирусолог и специалист по детски инфекциозни болести в университета на Айова.

Изглежда, че Covid-19 има някои прилики с предишния SARS, така че лекарите се питат дали ограничаването на това възпаление би било полезно. В едно от ранните първи проучвания на пациенти с Covid-19 лекарите в болницата Жонгнан към Университета Ухан в Хубей съобщават, че почти половината от тях са получили стероиди, които потискат имунната реакция. Въпреки че възможностите за оценка на резултатите от проучването е била ограничена, авторите съобщават, че нито едно лечение не се е оказало ефективно.

Перлман смята, че учените все още не знаят точно защо някои хора реагират по този начин. Но в проучвания с мишки неговата лаборатория е открила, че с напредването на възрастта дробовете им са получили увреждания, водещи до структурни промени, които ги правят по-податливи на коронавирусни инфекции. Специално при SARS, колкото по-възрастни са били мишките, толкова по-тежко са се разболявали. „Вече знаем, че белодробната среда наистина има значение при този клас респираторни вируси“, казва Перлман. „С напредването на възрастта тази белодробна среда се променя. Тя се замърсява с цветен прашец и други агенти и тялото реагира с възпаления. Историята на личните ви възпаления може да повлияе върху това колко добре се справяте с коронавирусите.“

„Необходими са повече изследвания, но това е правдоподобно обяснение за леките симптоми на Covid-19 при децата“, казва Крийч. „Невъзпаленият бял дроб е много по-малко гостоприемно място за който и да е вирус“, твърди той. Следващата стъпка ще бъде да наблюдаваме как се справят с инфекцията децата с по-малко чисти дробове, например онези с история на астма или бебетата, родени със специфични белодробни увреждания. Ако тези деца също имат тежки симптоми на Covid-19, хипотезата за „чистия бял дроб“ ще бъде потвърдена.

Друга (силно спекулативна) възможност според Крийч е, че децата по някакъв начин могат да използват предишните си имунни реакции срещу коронавирусите, причиняващи настинка, от които постоянно са нападани. „Всеки от нас е малко по-различен в това как можем да модифицираме реакциите на антителата си, за да се справяме с вирусите“, обяснява Крийч. „Възможно е някои скорошни излагания на коронавируси при деца да са довели до появата на антитела, които имат специална реактивност срещу Covid-19.“ Но Крийч подчертава, че засега няма доказателства какво точно е станало.

Може да минат години на експерименти, преди учените да разберат механизма, който изглежда прави Covid-19 по-малко опасен за децата. Но изследванията на Леслер имат ясни последици за сегашните интервенции в общественото здравеопазване. Ако децата могат да се заразят, те вероятно могат и да играят важна роля в по-нататъшното разпространение на болестта, тъй като по-леките им симптоми могат да останат неоткрити. „Ако смятахме, че децата не се заразяват, закриването на училищата можеше да доведе само до ненужни трудности“, казва Леслер. „Но данните сочат, че закриването на училищата може да бъде важно, за да се предотврати по-нататъшният пренос на заразата.“

Тъй като броят на случаите продължава да нараства в САЩ, служителите в общественото здравеопазване скоро ще бъдат изправени пред избора кои видове стратегии за социално дистанциране да бъдат прилагани за ограничаване на местните огнища.

Може би е време да държите децата си у дома.

Меган Молтени е журналистка към американското списание „WIRED“, специализирана в областите на биотехнологиите, общественото здравеопазване и генетичната неприкосновеност на личния живот. Преди това е работила като репортер на частна практика, аудио продуцент и специалист по проверката на факти.

Етикети: *